Après lannonce du rachat dARM par Nvidia, larchitecture RISC-V en embuscade – Les Numériques

En début de semaine, Nvidia annonçait son intention d’acquérir ARM, à l’origine de l’architecture présente dans les puces d’Apple, Qualcomm ou Samsung. RISC-V, une architecture concurrente, veut se positionner en alternative.

La tentative de rachat d’ARM par Nvidia fait réagir le monde des semi-conducteurs. Certains comme le cofondateur d’ARM, Hermann Hauser, la considèrent comme “un désastre absolu pour Cambridge, le Royaume-Uni et l’Europe”, craignant la fin de l’ouverture de l’architecture ARM présente actuellement dans presque tous les smartphones et tablettes. D’autres y voient toutefois une opportunité de se poser en alternative et de profiter de ces craintes.

RISC-V, un concurrent récent à ARM et Intel

C’est le cas de SiFive, entreprise fondée en 2015, qui entend promouvoir une architecture concurrente, baptisée RISC-V. Il s’agit d’une architecture ouverte et libre, concurrente des ARM et x86 d’Intel, par exemple. SiFive doit d’ailleurs présenter un processeur destiné au marché PC fin octobre. Cette architecture est par ailleurs utilisée dans le projet du futur processeur européen, mais nécessite un système d’exploitation adapté. Ainsi, Windows est pour le moment disponible pour les processeurs x86 (Intel/AMD) ou ARM (Qualcomm, Samsung…), mais pas pour des processeurs basés sur l’architecture RISC-V.

Publié en 2010 par l’université californienne de Berkeley, d’abord comme projet de recherche portant sur une architecture avec un jeu d’instructions limité (comme ARM donc, en opposition aux architectures avec un jeu d’instructions plus étendu, tel le x86 au sein des puces d’Intel et AMD), il s’est transformé en une vraie architecture alternative. S’il a été utilisé avant tout dans le domaine des serveurs et des superordinateurs, il est de plus en plus présent dans le champ du PC de bureau. Ainsi, des puces dotées de cette architecture sont déjà utilisées depuis 2016 en tant que contrôleurs embarqués au sein des cartes graphiques de Nvidia.

Fin 2019, SiFive annonçait des processeurs à destination des véhicules automobiles et des modems 5G. Samsung développe par exemple des modems 5G reposant sur l’architecture RISC-V et non ARM. Pour accompagner cette première série de puces dans ces domaines clés, SiFive a annoncé l’arrivée de Chris Lattner. Il s’agit de l’auteur principal du langage de développement Swift d’Apple pour ses apps iOS, également créateur du compilateur LLVM utilisé dans une grande variété d’appareils, des smartphones jusqu’à la PlayStation 4 de Sony.

Un contexte géopolitique qui pourrait aider RISC-V

L’architecture est promue par la fondation RISC-V comme un standard ouvert à tous et basé en Suisse, lui permettant donc d’échapper aux sanctions à l’encontre des constructeurs chinois. Ainsi, des bracelets connectés tels que le Mi Smart Band 4 de Xiaomi hébergent déjà un processeur RISC-V Huangshan développé par Huami, une filiale de l’entreprise chinoise.

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