Saturne et ses anneaux : « joyau » du Système solaire, surprenante à plus dun titre – Next INpact

Saturne est connue pour ses magnifiques anneaux et ses dizaines de lunes, dont certaines pourraient abriter des traces de vie. L’analyse de cette planète, « à l’air presque surnaturelle », a donné lieu à plusieurs surprises de taille pour les scientifiques. Encore aujourd’hui, plusieurs mystères entourent la planète.

Dans notre Système solaire, certaines planètes occupent une place bien particulière. On pense évidemment à la Terre qui est notre berceau, mais aussi à Mars avec tous les fantasmes/espoirs de trouver des traces de vie passée, et Saturne pour ses mythiques anneaux. Si toutes les géantes gazeuses en ont, ceux de Saturne sont très brillants et grands, donc facilement observables.

Une planète pleine de surprises

L’Agence spatiale européenne (ESA) rappelle que « presque tout ce que nous savons sur Saturne nous provient de la mission Cassini-Huygens », menée conjointement avec l’Agence spatiale américaine (NASA). Elle s’est terminée en septembre 2017 après 14 ans d’étude in situ. Pour son grand final, la sonde est passée entre les anneaux et la planète, une première.

Saturne est à la fois « belle et mystérieuse, mais elle a l’air presque surnaturelle. Pour un scientifique avide de connaitre les différents processus qui ont sculpté notre Système solaire et lui ont donné l’apparence qu’il a aujourd’hui [c’est] la planète à étudier », affirme Carolyn Porco, responsable de l’équipe d’imagerie de l’UC Berkley, au National Geographic France.

Saturne

La mission Cassini a apporté énormément de réponses, confirme Athena Coustenis (directrice de recherche CNRS, observatoire de Paris), « mais surtout ce qu’on a découvert, on ne se l’était pas imaginé auparavant ». Le CNRS donne quelques exemples : « des lacs de méthane, un hexagone de glace autour du pôle nord, des lunes aux formes étranges, etc. ». Citons également les jets de matières d’Encelade.

Lire notre dossier sur le Système solaire :

Sur l’eau, Saturne flotterait !

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